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CÁÑAMO: DESDE EL MITO HASTA EL MONOCULTIVO


La curiosa trayectoria cultural del cannabis industrial


Ahora que el cáñamo ha llegado por fin a su tan anhelada condición de cultivo y mercancía legal, ¿hasta qué punto se desviará de la visión utópica que animaba a los defensores que lucharon por él hace una generación?


La tensión que siempre ha existido entre dos corrientes en la subcultura de la defensa del cáñamo se inclina cada vez más hacia lo más mundano: activistas versus empresarios, idealismo versus pragmatismo, agrarismo versus agroindustria. Y finalmente el paradigma original de un cultivo con usos multitudinarios como "alimento, combustible y fibra" versus la hegemonía del CBD.


¿Puede una mercancía capitalista estar a la altura de la promesa de los primeros promotores y fanáticos del cáñamo? ¿Cómo de real era esa promesa para empezar? Una generación después, ¿cómo analizamos las exuberantes afirmaciones de los "cáñameros" - incluyendo sus interpretaciones conspirativas en la historia de la prohibición?


El mito animado - y la teoría de la conspiración


En el momento en que el primer zar antidroga de la nación, Harry Anslinger, lanzó su cruzada para prohibir el cannabis en el decenio de 1930, la industria del cáñamo se encontraba en la cúspide de un auge previsto. Años de lento declive debido al abandono de los barcos de vela (que dependían del cáñamo para las velas y los aparejos) se vieron revertidos por los avances en la tecnología de los decoradores. Este dispositivo separa eficientemente la fibra de las heridas, abriendo posibilidades para una aplicación más eficiente del cultivo en la producción de papel, ropa y tejidos.


Hay pocas dudas de que esto fue descarrilado por la prohibición del cannabis. ¿Pero fue un diseño consciente? Sí, según "El emperador no lleva ropa", la biblia metafórica de la subcultura del cáñamo, escrita e investigada por el abuelo del movimiento, el difunto y legendario Jack Herer, un fumador de Venice Beach convertido en investigador autodidacta. Aparecido por primera vez en 1985, el libro ha pasado por varias ediciones, ya que Herer y sus colaboradores han añadido material. Este proceso ha continuado desde la muerte de Jack en 2010. Mucho material valioso de archivo e investigación fue reimpreso en las primeras ediciones.


El Emperador argumenta que podríamos estar viviendo en una utopía ecológica basada en el cáñamo hoy en día si no fuera por la prohibición - y que esta realidad alternativa sigue estando a nuestro alcance si la prohibición puede ser revocada. Afirma que el cáñamo puede "revertir el efecto invernadero y salvar el mundo".


Herer retrata un complot de Anslinger para suprimir la industria del cáñamo, en colaboración con el financiero Andrew Mellon, la compañía química DuPont y el magnate de la prensa William Randolph Hearst. Se considera que su colusión condujo a la Ley de Impuestos sobre la Marihuana de 1937, que prohibió efectivamente el cannabis, tanto el cáñamo como la marihuana. Herer la llamó "La conspiración de la marihuana", y sus seguidores a menudo la apodaron "La gran conspiración del cáñamo".


Mellon fue el suegro de Anslinger, quien como Secretario del Tesoro en 1930 supervisó la creación de la Oficina Federal de Estupefacientes y nombró a Anslinger para dirigirla. La compañía Du Pont estaba desarrollando en ese momento telas sintéticas que podrían competir con el cáñamo. Se alegan vínculos financieros entre Mellon y los DuPont (aunque cabe señalar que Mellon ya no era Secretario del Tesoro en 1937 cuando se aprobó la Ley de Impuestos).


Como suele ocurrir con la teoría de la conspiración, algunas de las supuestas conexiones son poco claras. Mellon es retratado como el "principal financiador" de DuPont. Esto parece ser una seria exageración. En su exhaustivo estudio de 1974, la Dinastía DuPont, el autor Gerard Colby señala que en 1924 el descendiente de la familia Alfred I. DuPont recibió una devolución de impuestos de 2 millones de dólares del IRS, aparentemente por la intervención del Secretario Mellon. Pero no hay afirmaciones de inversiones significativas del Banco Nacional Mellon en los DuPonts - por el contrario, las dos familias fueron percibidas como "rivales". En el momento en que Colby escribía, se decía que los DuPonts tenían un 7% de interés en el Mellon National Bank... ...pero no al revés, y no en los años 30.


Los periódicos de Hearst fueron entonces el principal amplificador de la campaña de propaganda de Anslinger contra la "marihuana", presentándola en términos escabrosos y descaradamente racistas como una droga peligrosa asociada a los inmigrantes mexicanos y a la clase baja criminal. También se formula la hipótesis de un motivo financiero de Hearst. El papel de cáñamo supuestamente amenazó el mercado de papel de prensa de la Corporación Hearst. El imperio Hearst incluía las existencias de madera en California, pero no lo suficiente como para satisfacer su propia necesidad de papel de prensa. Según la biografía de 1961 de W.A. Swanberg, "Ciudadano Hearst", la cadena de periódicos era un comprador neto de papel de prensa, y en los años 30 se endeudó con los productores de papel canadienses.


Racismo: ¿método o motivo?


Herer también afirmó que la animosidad de Hearst por la marihuana y los mexicanos era personal, porque 800,000 acres de tierras madereras que poseía al sur de la frontera habían sido expropiadas por Pancho Villa y sus revolucionarios notoriamente fumadores de marihuana. Su canción de marcha, "La Cucaracha", se refería explícitamente a "marijuana que fumar".

En un editorial de 1914, Hearst apoyó a Pancho Villa para la presidencia de México, aclamándolo como la mejor apuesta "para establecer un gobierno estable y confiable".

Otra biografía exhaustiva, The Life & Times of Pancho Villa de Friedrich Katz (1998), confirma que Hearst era en efecto propietario de una gran hacienda en Chihuahua, corazón de la insurgencia Villista. Pero pudo llegar a alojarse con los Villistas, por lo que sus tierras quedaron intactas. Y mientras Hearst apoyó a varias facciones en diferentes momentos de la larga y caótica revolución de México, una de ellas no era otra que Pancho Villa. En un editorial de 1914, el propio Hearst apoyó a Villa para la presidencia de México, aclamándolo como la mejor apuesta "para establecer un gobierno estable y fiable".


Otra biografía de Hearst, El Jefe: The Life of William Randolph Hearst de David Nasaw (2000), señala que en 1915, cuando la marea cambió para Villa y se estaba retirando de sus enemigos, sus fuerzas se apoderaron de la hacienda, conocida como Babicora Ranch. Pero rápidamente pasó a manos de sus enemigos, los carranzistas, que para entonces tenían el poder en la Ciudad de México, y luego al gobierno mexicano. La familia Hearst finalmente renunció al título de propiedad y recibió una indemnización en 1953, cuando fue dividida y redistribuida a los campesinos locales.


Y esto nos lleva a una cuestión fundamental de interpretación: ¿Era el racismo una herramienta en una conspiración que tenía otros motivos? ¿O fue el racismo mismo el motivo? ¿Fue el estigma asociado con los inmigrantes mexicanos explotados para el alquitrán de cannabis? ¿O estaban ya vinculados los inmigrantes, los delincuentes y el cannabis en las mentes paranoicas de Anslinger y Hearst, independientemente de cualquier motivo económico ulterior?


El testimonio de Anslinger en el Congreso huele más a feo fanático que a charlatán intrigante. En una declaración, Anslinger advirtió que los inmigrantes mexicanos vendían porros a "estudiantes blancos de secundaria", y añadió: "Desearía poder mostrarles lo que un pequeño cigarrillo de marihuana puede hacer a uno de nuestros degenerados residentes hispanohablantes". Por eso nuestro problema es tan grande; el mayor porcentaje de nuestra población [fumadora de cannabis] está compuesta por personas de habla hispana, la mayoría de las cuales son de bajo nivel mental, debido a las condiciones sociales y raciales".


Pruebas circunstanciales


No hay duda de que Anslinger mintió en su testimonio ante el Congreso para que se aprobara la Ley de Impuestos a la Marihuana de 1937. Cuando se le preguntó si su proyecto de ley perjudicaría a los agricultores de cáñamo legales, respondió bajo juramento que "no sólo están ampliamente protegidos por esta Ley, sino que pueden seguir adelante y cultivar cáñamo como siempre lo han hecho".



Esta línea ha sido citada en algunas de las recientes leyes estatales que vuelven a legalizar el cáñamo, como prueba de cómo se utilizó el engaño para suprimir la industria.

Tampoco hay duda de que los medios de comunicación de EE.UU. en ese momento estaban exagerando un inminente auge del cáñamo que nunca ocurrió. El número de febrero de 1938 de la revista Mechanical Engineering publicó un artículo entusiasta llamando al cáñamo "el cultivo más rentable y deseable que se puede cultivar". Un artículo de Popular Mechanics de ese mismo mes alabó al cáñamo como "un nuevo cultivo de mil millones de dólares".


Irónicamente, esto fue sólo seis meses después de que la Ley de Impuestos sobre la Marihuana cimentara el destino de tales aspiraciones.


Herer y sus compañeros "cáñameros" también señalaron el Boletín 404 del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, que subrayaba el potencial de los daños causados por el cáñamo, así como por la fibra, en la producción de papel, y consideraba el cultivo como una alternativa que podría salvar los bosques de los Estados Unidos. Los hurones, o agramizas, son el material leñoso unido a la fibra, generalmente desechado como desecho. El uso de las vallas haría que el cáñamo fuera el doble de eficiente como materia prima para el papel.


¿Un arma humeante?


Pero todo esto sigue siendo una prueba circunstancial. Cuando se presiona para una metafórica "pistola humeante", los cáñameros señalan un pasaje en el informe anual de DuPont de 1937 - el mismo año en que se aprobó el Acta de Impuestos a la Marihuana. Anticipando una inminente revolución en las fibras sintéticas, el informe decía: "El poder de recaudación del gobierno puede convertirse en un instrumento para forzar la aceptación de nuevas y repentinas ideas de reorganización industrial y social."

Al evaluar la Gran Conspiración del Cáñamo, me viene a la mente un dicho popular italiano: "Se non e vero, e ben trovato". Básicamente, "Puede que no sea cierto, pero es una buena historia".

¿Fue una referencia encubierta a la Ley de Impuestos sobre la Marihuana, que impuso una carga fiscal tan pesada al cáñamo que lo prohibió efectivamente, abriendo el camino a las "nuevas ideas" de las fibras sintéticas?


No fue presentado de esa manera al Congreso. El abogado del Departamento del Tesoro Clinton Hester testificó que el propósito de la Ley de Impuestos era "emplear la potestad tributaria federal no sólo para aumentar los ingresos del tráfico de marihuana, sino también para desalentar el actual y extendido uso indeseable de la marihuana por parte de fumadores y drogadictos y, de este modo, conducir el tráfico a canales en los que la planta se destinará a valiosos usos industriales, médicos y científicos".


En cualquier caso, sólo dos años después de que se aprobara la Ley de Impuestos, las mismas publicaciones que habían estado prediciendo un boom del cáñamo estaban promocionando el credo antiséptico de DuPont de "Vivir mejor a través de la química". El presidente de la compañía Lammot duPont II se jactó en la edición de Junio de 1939 de "Mecánica Popular": "El químico ha ayudado a conservar los recursos naturales desarrollando productos sintéticos para complementar o reemplazar totalmente los productos naturales."


El legado de contaminación tóxica en las plantas de DuPont en Nueva Jersey y Virginia Occidental - que aún hoy está siendo limpiado por la Agencia de Protección Ambiental - arroja una luz irónica sobre esta verborrea conservacionista.


Sin embargo, lo peor de la contaminación fue por el antiguo pilar de la compañía de producción de municiones en lugar de los tejidos sintéticos. ¿Y la máxima de la policía Cui bono? - ¿Quién se beneficia del crimen? - se supone que es una ayuda para la investigación, no una prueba de culpabilidad en sí misma.


La conspiración reconsiderada


Chris Conrad, un antiguo defensor del cannabis en California, fue uno de los colaboradores de Herer en El Emperador. Aparece como editor en las primeras ediciones, y más tarde publicó su propia adición a la beca, Hemp: Línea de vida hacia el futuro (1994).



Una generación más tarde, tiene un punto de vista algo distante de la visión del mundo que los cáñameros estaban propagando. "El propósito de esta discusión era excitar a la gente, lo que las teorías de conspiración tienen la capacidad de hacer", dice. "Expresa la crisis ecológica central a la que se enfrenta el planeta ahora mismo y la vincula a este momento de la historia en 1937."


Pero sigue manteniendo los fundamentos. "La evidencia que falta es la documentación de una reunión donde esto fue planeado en secreto por DuPont y la Tesorería. Dudo que alguna vez encontremos eso, dada la naturaleza secreta de la corrupción y la conspiración. El Nylon era un secreto corporativo. El proyecto de ley fue escrito por la Tesorería en secreto. ¿Por qué habría una reunión pública sobre eso? Ese trato se cortaría en el campo de golf, o en un club de caballeros, y se sellaría con un apretón de manos - no por escrito... La inferencia razonable viene del contexto de una guerra tecnológica entre el cáñamo y la tala/petroquímica".


Eric Steenstra, presidente del grupo de defensa de la agricultura de cáñamo con sede en DC, Vote Hemp, ofrece una perspectiva similar sobre la Gran Conspiración del Cáñamo. "El jurado aún no se ha pronunciado sobre esa cuestión, pero no hay nada que diga que Jack estaba completamente equivocado y mucho que decir que tenía razón. Nunca encontramos la prueba irrefutable de que Anslinger se sentó con Hearst y Mellon y conspiró para matar el cannabis, pero no hay duda del daño que hicieron. Nos ha tomado años de esfuerzo para llevar esta planta de vuelta a su lugar correcto y hacer que la gente entienda que la cannabis no es esta cosa demoníaca malvada".


¿Puede el cáñamo realmente salvar el mundo?


Un pilar central del credo "el cáñamo puede salvar el mundo" era la pata media de la troika de "comida, combustible y fibra". El movimiento del cáñamo despegó justo cuando crecía la conciencia sobre el efecto invernadero, y se argumentaba que el etanol o el biodiésel derivado del cáñamo podría ser clave para evitar el desastre climático planetario.

Los defensores afirman que el cáñamo puede "revertir el efecto invernadero y salvar el mundo".

Henry Ford - él mismo no más ilustrado que Hearst o Anslinger en sus puntos de vista sociales y raciales - reconoció las aplicaciones industriales del cáñamo. Construyó un prototipo de coche hecho principalmente de fibra vegetal, concebido como una adaptación para conservar el metal en tiempos de guerra. Este prototipo apareció en la edición de diciembre de 1941 de Popular Mechanics - el mismo mes en que los EE.UU. entraron en la Segunda Guerra Mundial. Una fotografía lo identifica como el coche que Ford "creció en el suelo". Aunque Herer y sus cáñameros lo retrataron como hecho completamente de cáñamo, la leyenda decía que estaba construido de "lino, trigo, cáñamo y pulpa de abeto".

Ford también consideró el etanol, o el alcohol etílico, como un combustible potencial, antes de que la industria se congregara en torno a la gasolina, aunque, de nuevo en contra del dogma del cáñamo, no pensaba en primer lugar en la planta de cannabis. Según se informa, le dijo al New York Times en 1925: "Hay suficiente alcohol en el rendimiento de un año de un acre de papas para manejar la maquinaria necesaria para cultivar los campos durante cien años". En 1919, según se informa, le dijo al Christian Science Monitor, "El combustible del futuro va a venir de frutas como el zumaque que está en el camino, o de manzanas, malezas, aserrín - casi cualquier cosa."


Los dos biocombustibles más importantes (como se llaman hoy en día) son el etanol y el biodiesel, y ambos pueden derivarse del cáñamo. En el punto álgido de la intervención militar en Irak, cuando los precios del petróleo estaban por las nubes, hubo un gran impulso para promover los biocombustibles. El Organismo de Protección del Medio Ambiente estableció mecanismos en 2007 para ordenar su uso en el sector de la automoción, como parte de su Programa de Normas de Combustibles Renovables. Hoy en día, la mayor parte de la gasolina que se vende en los Estados Unidos se reduce en alrededor de un 10% con el etanol - generalmente derivado del maíz.


Ahora que el cultivo de cáñamo ha sido legalizado por la Ley Agrícola del 2018, podría haber un impulso para expandir el contenido de biocombustible en la gasolina - derivado del nuevo cultivo. Podría ser, es decir, si los precios del petróleo no se deprimieran, en contraste directo con la situación de 2007.


Eric Steenstra reconoce esta realidad: "El petróleo sigue siendo muy barato, así que no parece que las condiciones económicas estén ahí. El biodiesel de cáñamo es mucho más caro que la gasolina".


Dudas sobre la sustentabilidad


Al contrario que los fanáticos del cáñamo de hace una generación, Steenstra no ve el combustible derivado del cáñamo como una panacea. "Todavía se necesita una cantidad significativa de recursos - fertilizantes en el suelo, petróleo en el tractor, energía para convertirlo". "En el proceso de cultivar cáñamo y convertirlo en biocombustible, el factor de sostenibilidad puede no ser súper alto. No estoy seguro de que lo sea para ninguna fuente de energía".


Tampoco está claro que, a fin de cuentas, los biocombustibles pongan menos carbono en la atmósfera que la gasolina. La quema de biocombustibles sí libera carbono, pero aún se consideran "carbono neutral" según el proceso climático de las Naciones Unidas y la contabilidad del Departamento de Energía de los Estados Unidos. Como dice la página web del Departamento de Energía sobre el etanol, "a medida que la biomasa crece, absorbe CO2, lo que puede compensar el CO2 producido al quemar el etanol".


Sin embargo, otros han cuestionado esta lógica. FactCheck.org en 2015 tomó nota, de forma divertida, de los anuncios de televisión de duelo (emitidos antes de una decisión de la EPA sobre la ampliación del mandato del etanol), que hacían afirmaciones totalmente contradictorias. Uno de ellos, de la coalición Fuels America del lobby del etanol, afirmaba que el etanol produce "un 34-88% menos de carbono que la gasolina hoy en día". Otra, del lobby anti-biocombustibles Smarter Fuel Future, declaró: "La exigencia de maíz para el etanol duplica las emisiones de gases de efecto invernadero en comparación con la gasolina, en más de 30 años."


FactCheck tuvo que admitir que todo se reduce a cómo haces las matemáticas, creando una "niebla de incertidumbre".


Chris Conrad evalúa la situación financiera. "El cultivo produce oxígeno, y no hay perforación, por lo que no hay destrucción ambiental al principio del proceso", dice. "Pero aún tienes que procesar el etanol, y se sigue quemando, por lo que aún tienes emisiones de CO2. En la temporada de crecimiento, estás eliminando el CO2 del aire, y alrededor del 10% de la masa de la planta permanece en el suelo, en las raíces. ¿Pero esto compensa lo que se libera cuando se quema el combustible?"


Y aunque conseguir que los coches americanos usen biocombustible de cáñamo fuera económicamente viable o ecológicamente deseable, Conrad reconoce que "tendrías que revisar el sistema vehicular para que funcione". Ese cambio de infraestructura podría tomar una generación o más".


El lado oscuro de los biocombustibles


A menudo se señala a Brasil como una historia de éxito de los biocombustibles. Tras la crisis del petróleo de los años 70, el gobierno lanzó el PROALCOL, o Programa Nacional de Alcohol Combustible, que pedía procesar el etanol de los residuos de la caña de azúcar para su uso en el transporte automovilístico. El programa alcanzó un pico en 2009, cuando más del 60% de la demanda de combustible para motores de Brasil se cubrió con etanol.


Pero eso fue justo cuando los precios mundiales del petróleo, largamente inflados, estaban cayendo rápidamente debido a la Gran Recesión, y los nuevos suministros de América del Norte se pusieron en línea debido al desarrollo de la tecnología de fracking. Desafortunadamente para la economía de Brasil, esto fue pronto seguido por una caída en los precios del azúcar, debido a la creciente ubicuidad de sustitutos más baratos como el jarabe de maíz de alta fructosa.


A medida que se retiraba el terreno de la producción de azúcar, había menos desechos para la conversión en etanol, y la caída de los precios del petróleo significaba un menor incentivo para el etanol. Así que en 2013, sólo el 23% del parque automotor de Brasil funcionaba incluso parcialmente con etanol.


Y el auge de los biocombustibles tuvo impactos negativos imprevistos. Durante el mediodía de la alta demanda de biocombustibles, la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación planteó la preocupación de la escasez mundial de alimentos debido a la desviación de tierras de la producción de alimentos básicos a los cultivos de combustible. En 2012, el director de la FAO, José Graziano da Silva, pidió a Washington que suspendiera sus objetivos de producción de etanol e instó a una congelación mundial de las inversiones en biocombustibles. (Para entonces, la inversión se estaba enfriando de todos modos, ya que los precios del petróleo cayeron).


De hecho, en 2007 se produjo una "crisis de la tortilla" en México, ya que la escalada de los precios del omnipresente alimento básico desencadenó protestas. Los analistas culparon de ello al desvío del maíz estadounidense (que se había destinado a la exportación a México desde el TLCAN) hacia la producción nacional de etanol.

También se expresó preocupación por la locura de los biocombustibles, que incitaba a los abusos de los derechos humanos. En 2009, el grupo Human Rights Everywhere informó de casos de campesinos de Colombia desalojados por grupos paramilitares de tierras donde habían cultivado durante mucho tiempo plátanos, maíz y arroz. Cuando regresaron para intentar reclamar las tierras, se encontraron con que los nuevos propietarios las habían convertido en plantaciones de palma aceitera para la producción de biocombustibles. Colombia era en ese momento el segundo productor mundial de biocombustibles después de Brasil. La ONU pidió la suspensión de la inversión en biocombustibles en Colombia.


Enigma climático


Poniendo aún más en duda la noción de los biocombustibles como solución climática, un artículo de febrero del 2008 en Science, "Land Clearing and the Biofuel Carbon Debt", señaló que las tierras de cultivo no liberan oxígeno ni absorben carbono de manera casi eficiente como los bosques. Y, por supuesto, se liberan grandes cantidades de carbono cuando se queman los bosques. Los autores afirmaron que la tala de bosques tropicales para cultivos destinados a biocombustibles estaba compensando cualquier ganancia por el desplazamiento de combustibles fósiles por parte de los biocombustibles.

¿Puede una mercancía capitalista estar a la altura de la promesa de los primeros promotores y fanáticos del cáñamo?

Se llegó a conclusiones similares en un artículo de octubre del 2009 en Science, "Arreglando un error crítico de contabilidad del clima". Los autores afirmaron que la fórmula para calcular las emisiones de carbono utilizada por el proceso climático de las Naciones Unidas "trata erróneamente a toda la bioenergía como neutra en carbono, independientemente de la fuente de la biomasa, lo que puede causar grandes diferencias en las emisiones netas".


Teniendo en cuenta estas críticas, los activistas organizaron una protesta de desobediencia civil en el Mercado Mundial de Biocombustibles de Bruselas en marzo del 2008. Rechazaron el término "biocombustibles" en favor de "agrocombustibles", para enfatizar su vínculo con la agroindustria mundial. Tres fueron arrestados por bloquear las puertas del lugar mientras proclamaban "¡Los agrocombustibles son una estafa!"


Por más sombrías que parezcan ahora las perspectivas de una industria de biocombustibles de cáñamo, la perspectiva de una eventual nueva crisis petrolera no es imposible, y si ocurre, el cáñamo legal podría estar bien posicionado para una parte importante de la acción de los biocombustibles. En ese caso, ¿podríamos ver titulares sobre la destrucción de los bosques y los abusos de los derechos relacionados con el cáñamo? Esto sería sin duda una ironía muy amarga, dado el intenso idealismo de los impulsores del cultivo en el apogeo de Herer.


Un escéptico de los biocombustibles


Rachel Smolker es la representante en Vermont del grupo internacional Biofuel Watch, y se opone abiertamente. "No apoyamos el uso de petróleo, pero los biocombustibles son una falsa solución"


"No se oye hablar tanto de biocombustibles por parte de los ecologistas hoy en día, porque se han dado cuenta de que era una mala idea. Pero la propia industria sigue vendiendo sus productos y los departamentos de energía y agricultura siguen siendo muy entusiastas y están vertiendo cantidades masivas de dinero en forma de subsidios y créditos fiscales".


Retrata al " cabildeo del maíz" como detrás del actual mandato del 10% de etanol de la EPA - y es particularmente escéptica sobre el maíz como fuente de biocombustible.


"Algunas de las plantas de etanol de maíz funcionan con carbón o gas natural, y el maíz es un cultivo muy intensivo en fertilizantes", dice Smolker. "Así que cuando se hace un análisis holístico del maíz no se ve muy bien en el balance de los gases de efecto invernadero".


"El cultivo de maíz y su refinamiento libera menos gases de efecto invernadero que la perforación petrolera", reconoce. "Es un debate continuo. ¿Incluye las emisiones de la fabricación de fertilizantes? Hay muchos trucos que se pueden jugar en la contabilidad".

También señala que el etanol es menos eficiente que la gasolina, lo que perjudica el kilometraje.


Un bombo tras otro


Desde que se introdujo el etanol de maíz a gran escala, Smolker dice que "ha sido un éxito tras otro". Hubo el bombo de la celulosa, pero aún no hay etanol celulósico a escala comercial en el mercado".


¿Y el cáñamo? Smolker es despectivo. "El cáñamo es sólo un cultivo más que se ha propuesto, junto con las algas y la madera y el maíz y la soja".


El cáñamo puede ser menos intensivo en fertilizantes que el maíz, pero eso no lo exime de los problemas fundamentales, en opinión de Smolker.


Abordar realmente la crisis climática va a implicar un cambio sistémico, no sólo un cambio en el combustible que usamos.


"Se necesita mucha tierra para convertir cualquier tipo de biomasa en suficiente combustible para hacer funcionar los automóviles, así que no creo que eso vaya a hacer una gran diferencia en términos de la ecuación general del uso de plantas para combustible".

Destaca que abordar realmente la crisis climática va a suponer un cambio sistémico, no sólo un cambio en el combustible que utilizamos.

"Aquí en EE.UU., el consumo per cápita de energía y las emisiones de gases de efecto invernadero están muy por delante de cualquier otro lugar", resume. "La gente tiene que dejar de conducir y volar por todas partes, y tenemos que financiar el transporte público y cambiar la forma en que vivimos. Va a requerir un cambio muy dramático en nuestras prioridades y usar mucha menos energía. COVID está proporcionando una oportunidad para repensar muchas cosas. Tenemos que alejarnos de la idea de que vamos a tener una solución energética mágica que nos permitirá seguir haciendo lo que estamos haciendo. La superficie viva de la biosfera no puede proporcionarnos los medios para satisfacer ese tipo de apetito energético, y si seguimos tratando de hacer eso vamos a estar en grandes problemas".


Pulgares arriba para el hormigón de cáñamo


Bien, ¿entonces el cáñamo puede al menos ayudar a salvar el mundo?


Eric Steenstra se apresura a promover los múltiples usos de la planta de cáñamo que claramente tienen aplicaciones ecológicas beneficiosas. Observa con entusiasmo el creciente uso del "hempcreto", un material de construcción hecho de cal hidratada (un compuesto de calcio) y fibras de cáñamo.



"Tiene una mayor propiedad aislante que muchos otros materiales de construcción", dice Steenstra. "Lo que significa que inhibe la transferencia de temperatura de un lado de la pared al otro muy eficazmente. Esto significa eficiencia energética, porque no necesitas tanta energía para calentar o enfriar tu casa. Es resistente al moho y al fuego, y captura el carbono. El carbono en el cáñamo es encerrado por la cal y no se libera a medida que el edificio envejece."


Señala la Cervecería Adnams, en Southwold, en el condado inglés de Suffolk, que ha construido su principal almacén y centro de distribución con el hormigón de cáñamo producido por la empresa europea Tradical. Desde su construcción en 2006, el centro de distribución ha sido aclamado como un ejemplo de diseño ecológico.


Se ha fundado una Asociación de Construcción de Cáñamo de EE.UU. para promover el cáñamo como material de construcción, vinculada a una Asociación Internacional de Construcción de Cáñamo.


La alemana BMW ha revivido la idea de Henry Ford de "un coche nacido del suelo" y ahora está fabricando los paneles de las puertas y otros elementos interiores de sus nuevos coches eléctricos con fibra de cáñamo (mezclada con un pequeño grado de plástico). "Reduce el peso del coche, lo hace más eficiente", dice Steenstra. "Consigue un mejor kilometraje, y también es más seguro en las pruebas de choque. Y es reciclable al final de la vida del coche, mientras que la fibra de vidrio no lo es."


Motive Industries, con sede en Calgary, ha desarrollado un prototipo de coche eléctrico con la carrocería hecha casi enteramente de cáñamo. Cuando fue presentado en una feria de Vancouver en 2010, Reuters señaló que provocó una burla predecible: "¿No lo han intentado ya Cheech y Chong?"


Algunas aplicaciones potenciales son más sorprendentes. En 2013, un grupo de académicos liderados por el Dr. David Mitlin de la Universidad Clarkson de Nueva York publicó sus hallazgos en la revista ACS Nano sobre el uso de la fibra de cáñamo como sustituto del grafeno en los supercapacitores que pueden almacenar grandes cantidades de energía, lo cual es fundamental para el uso de los paneles solares a gran escala.