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DESECHOS: ENVASES DE PLÁSTICO, BIOMASA DE CANNABIS Y VAPORIZADORES DE UN SOLO USO

Soluciones basadas en el cáñamo para un problema de la industria del cannabis


La industria del cannabis tiene un problema de eliminación de residuos. Tanto si se trata de disolventes espeluznantes utilizados en el proceso de fabricación como de restos de biomasa que deben ser destruidos o de embalajes adicionales necesarios para que los productos sean imposibles de abrir por un niño (o un fumador competente), el cannabis legal genera muchos residuos. Toneladas.


Es espeluznante la cantidad de envases que se utilizan para vender unos cuantos capullos legales. Un informe de la Canadian Broadcasting Company sugirió que un gramo de hierba vendido en una tienda con licencia en Canadá, donde la industria del cannabis legal abrió sus puertas en 2018, puede producir cerca de 100 gramos de residuos de envases.


El problema del exceso de residuos de cannabis tiene su origen en el legado de la criminalización que ahora se manifiesta como una sobrerregulación innecesaria. Paradójicamente, la sobrerregulación del cannabis está generando una enorme cantidad de basura adicional.


No tiene por qué ser así.


ENVASES DE PLÁSTICO


Los envases de un solo uso pueden ser el problema más evidente de los residuos para los consumidores. Si caminas por una acera cerca de un dispensario de cannabis en Los Ángeles o Seattle, es probable que veas pequeños tubos de plástico y bolsas a prueba de violaciones que son mucho más grandes que los artículos que antes contenían. Uno de los principales objetivos de los envases de un solo uso es vigilar y controlar mejor la venta de la planta, pero ha creado un enorme problema de exceso de residuos, ya que tan sólo un gramo o un solo porro previamente enrollado merecen su propio contenedor de plástico.

 

El problema del exceso de residuos de cannabis tiene su origen en el legado de la criminalización que ahora se manifiesta como una sobrerregulación innecesaria. La sobrerregulación del cannabis está generando una enorme cantidad de basura adicional.

 

Las cifras proporcionadas por Headset, una empresa de análisis de datos sobre el cannabis, indican que en 2020 se vendieron 32,5 millones de "unidades" de comprimidos de cannabis en California. (Una unidad, en este caso, podría significar un solo pre-rollo) en un tubo de plástico o hasta 10-20 pre-rollos en una caja de cartón). Y también se vendieron el año pasado en el Estado Dorado 53,6 millones de paquetes de capullos sueltos en envases a prueba de niños. Los envases de plástico sobredimensionados de estas "unidades" suelen acabar como basura de la calle o como desechos en un basurero.


Los estados que han legalizado el cannabis exigen que cada producto incluya una gran cantidad de etiquetas, como advertencias sanitarias, números de identificación, suelo y otros insumos para la producción de cultivos, así como información sobre las pruebas y la composición de los cannabinoides. Debido a estos requisitos de etiquetado, "los envases acaban siendo significativamente más grandes de lo que el producto real requiere", según un informe de junio de 2020 publicado en la Revista de Derecho Ambiental de la Universidad Golden Gate, y la mayor parte se destina a un vertedero. "El mayor problema de los envases y el etiquetado son las numerosas normativas que hacen que se utilicen envases adicionales para que quepa todo en el producto", señala el Law Journal.


Los organismos reguladores de Colorado han adoptado recientemente nuevas normas que facilitan en cierta medida a los consumidores de cannabis el reciclaje de su basura. Los dispensarios del Estado del Centenario ya pueden ofrecer receptáculos para envases en sus vestíbulos. En enero de 2021, Airfield Supply Co, un dispensario de cannabis con sede en San José, California, puso en marcha un programa de reciclaje similar. Pero esto es la excepción, no la regla.


Debido al actual mosaico de regímenes de legalización, no existe una autoridad central que controle los residuos del cannabis en la mayoría de los estados, y mucho menos en todo Estados Unidos. California, por ejemplo, tiene tres agencias estatales distintas con sus propias normas de gestión de residuos para las diferentes partes del proceso de producción de cannabis. Y Canadá no hace ningún seguimiento de los residuos de envases de cannabis.


OPORTUNIDADES DE NEGOCIO


Un puñado de empresas nuevas ha identificado el enorme problema de los residuos como una oportunidad de negocio ecológico. Ron Basak-Smith, uno de los jóvenes emprendedores detrás de Sana Packaging, habló sobre los esfuerzos de su empresa para desarrollar una de las pocas marcas basadas únicamente en el envasado sostenible de productos de cannabis. Él y su socio James Eicher, ambos recién graduados de la escuela de negocios, están utilizando cáñamo, plástico recuperado del océano y otros materiales no basados en el petróleo para crear un modelo de negocio de ciclo cerrado que no genera residuos, con su material de embalaje reciclado para un uso posterior (para los plásticos no biodegradables) o desechado de una manera que no acelera la contaminación.

 

Si los productores de cannabis utilizan prácticas de agricultura regenerativa para cultivar sus productos, tienen que pensar en cosas como el envasado como una extensión de eso.

 

El modelo se basa en la definición de "economía circular" de la Fundación Ellen MacArthur, cuyo objetivo es diseñar los residuos y la contaminación fuera de la economía, manteniendo los materiales en uso constante y ayudando a regenerar los sistemas naturales. Hasta ahora, dice Basak-Smith, Sana Packaging ha trabajado con 370 clientes, la mayoría en Estados Unidos y algunos en Canadá, Puerto Rico y Guatemala.


"Si [los productores de cannabis] utilizan prácticas de agricultura regenerativa para cultivar sus productos, tienen que pensar en cosas como el envasado como una extensión de eso", dice Basak-Smith. "No queremos que haya una desconexión entre el productor y el consumidor en el punto de venta por culpa de un envase insostenible. Todo forma parte de un panorama más amplio".


Otra empresa que se encuentra en la antesala de las innovaciones en el envasado del cannabis es Sungrown, una empresa de envasado con sede en Oakland que trabaja directamente con los clientes para diseñar envases sostenibles y personalizados hechos con materiales completamente compostables. Según el sitio web de la empresa, su "proceso de impresión utiliza revestimientos a base de agua y tintas a base de soja, y estamos orgullosos de abastecernos de materiales a nivel nacional."


PolyCanna, una empresa con sede en Colorado, hace hincapié en las opciones de envasado sostenible de origen de cáñamo, así como en las estrategias creativas de reciclaje y reutilización para mitigar los residuos relacionados con el cannabis. "El principal objetivo ahora mismo, dijo a Ganjapreneur el director general de PolyCanna, Tyler Couch, "es encontrar soluciones viables para el plástico de un solo uso a base de petróleo que tiene actualmente la industria mientras integramos los bioplásticos. El truco es encontrar una manera de que el plástico de un solo uso nunca llegue al océano o a los basureros en primer lugar."


VAPORIZADORES VOLUMINOSOS


A medida que la industria evoluciona, las nuevas formas de consumo de cannabis probablemente requerirán nuevas formas de envasar y eliminar adecuadamente los residuos. Los cartuchos para vapear son un buen ejemplo de algo que pocos imaginaban que sería un problema hace una década, pero que ahora supone un reto para los defensores de la sostenibilidad.


En 2019, CannaCraft, Inc, un importante productor de cannabis con sede en Santa Rosa, CA, modificó su proceso de fabricación para que los cartuchos de los vaporizadores sean a prueba de niños sin añadir plástico extra de un solo uso, una innovación elogiada por el Departamento de Salud Pública de California. CannaCraft produce dos millones de cartuchos de vapeo al año.

 

California y otros estados prohíben que las plantas de reciclaje acepten residuos que hayan estado en contacto con productos de cannabis.

 

Al año siguiente, se vendieron 27,8 millones de "unidades" de vaporizadores de plástico en California, según Headset. Pero cuando OMG Farms, con sede en Arcata, intentó poner en marcha un programa de devolución para que los clientes devolvieran los cartuchos de vapeo usados a los dispensarios, una normativa errónea en California hizo inviable el programa.


Los minoristas de vaporizadores han tenido problemas para saber qué hacer con los cartuchos, que inevitablemente acaban en los basureros porque California y otros estados prohíben que las plantas de reciclaje acepten residuos que hayan estado en contacto con productos de cannabis. La organización sin ánimo de lucro Up Kindness, con sede en Sacramento, patrocinó el año pasado una exposición de arte hecha enteramente con cartuchos de vaporizadores para sensibilizar sobre el problema. Mientras tanto, la legislación propuesta en California para abordar residuos similares procedentes del vapeo de tabaco parece no haber llegado a ninguna parte.


La empresa TerraCycle, con sede en Nueva Jersey, ha desarrollado un programa nacional de reciclaje de cartuchos para vapear, así como de otros tipos de envases de cannabis. Forma parte de la misión más amplia de la empresa de asociarse con las empresas y los gobiernos locales que buscan deshacerse de los residuos difíciles de reciclar, como las cápsulas de café y otros plásticos. Terracycle opera varios programas de reciclaje en 21 países, pero su único programa de residuos centrado en el cannabis está en Canadá.


EL DESPILFARRO DE LA BIOMASA


En 1988, Francis Young, el principal juez de derecho administrativo de la DEA, declaró inesperadamente (y con acierto) en un dictamen jurídico no vinculante que el cannabis "en su forma natural es una de las sustancias terapéuticamente activas más seguras conocidas por el hombre" y "es más seguro que muchos alimentos que consumimos habitualmente". Pero los reguladores de los estados que han legalizado el cannabis siguen tratando la hierba como si fuera un veneno mortal y radiactivo que debe ser manejado y eliminado de manera especial.

 

Varias empresas están desarrollando soluciones derivadas del cáñamo para hacer frente al problema de los residuos de la industria del cannabis que las normativas estatales han ignorado o directamente exacerbado.

 

Al igual que muchas normativas estatales exigen un embalaje excesivo del cannabis y prohíben su correcto reciclaje, la biomasa del cannabis también puede ser difícil de eliminar. No porque sea un material peligroso e inorgánico, sino porque la burocracia de muchos estados no permite mezclar los residuos de la hierba maligna con otros materiales. Illinois, por ejemplo, exige que cualquier productor que quiera destruir residuos de cannabis lo notifique al Departamento de Agricultura y a la Policía Estatal, y posiblemente también tenga que estar presente un empleado del departamento de agricultura u otra agencia estatal durante la destrucción. La locura de los cannabinoides parece no tener fin.


Consciente de que el compostaje, que requiere mucho tiempo, no es un método eficaz de eliminación para muchos cultivadores, Micronwaste Technologies, con sede en Vancouver (Canadá), dice haber encontrado una solución a las estrictas normativas sobre la eliminación de la biomasa del cannabis. El método "Cannavore" de la empresa básicamente pulveriza los residuos de cannabis en agua, mezclándola con unos microbios y unas enzimas hasta que se puede reutilizar como agua para regar los cultivos de cannabis. El proceso no emite metano -lo que supone un problema con otros métodos de obtención de agua producida - y la empresa afirma que el agua también puede devolverse al alcantarillado municipal una vez que ha eliminado todos los "ingredientes farmacéuticos activos" del cultivo.


MICELIO DE HONGOS Y CÁÑAMO HURD

Macetas de clones compuestos de cáñamo y hongos


Otras empresas están desarrollando soluciones derivadas del cáñamo para abordar el problema de los residuos de la industria del cannabis que las normativas estatales han ignorado o directamente exacerbado.


Paradise Packaging, en el condado de Butte (California), produce un compuesto único, similar al cartón, hecho de cáñamo y micelio de hongos, que es adecuado para material de envasado con forma o moldeado y otros usos, que son aplicables a muchos tipos de mercancías, no sólo a los productos de cannabis.


El compuesto de cáñamo y hongos "es cien por cien biológico y cien por cien compostable", dijo el cofundador de Paradise Packaging, Ciaran McCarthy. "También es resistente al agua y al fuego".


Además de los envases y contenedores de embalaje para una amplia gama de productos, incluidas las tinturas de cannabis y las botellas de vino, Paradise Packaging está comercializando iniciadores de semillas y plantadores biodegradables compuestos de hongos y cáñamo para clones de cannabis.


"Hay una enorme demanda de este material", dice McCarthy, que aprecia la asombrosa versatilidad del cáñamo industrial de baja resina, una planta con decenas de miles de aplicaciones potenciales. A las que habría que añadir una más: envases sostenibles a base de cáñamo para mitigar el creciente problema de los residuos generados por la industria del cannabis.


Aaron Miguel Cantú es un periodista de investigación afincado en Los Ángeles




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