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HACIENDO HISTORIA DEL CANNABIS MEDICINAL


Con el cannabis llega la esperanza: un perfil de Alan Shackelford, MD



En los recientes anales de la historia del cannabis medicinal, un momento decisivo llegó en 2013 cuando el corresponsal de salud de la CNN, Sanjay Gupta, informó sobre cómo los aparentemente milagrosos efectos anticonvulsivos del cannabidiol (CBD) transformaron la vida de una residente de Colorado de cinco años, Charlotte Figi. Donde otros 17 medicamentos antiepilépticos no habían logrado controlar las convulsiones de Charlotte, un extracto de aceite de cannabis rico en CBD las redujo casi a cero.


De repente, argumentar que el cannabis no tenía ningún beneficio terapéutico se volvió insostenible y el cannabis medicinal adquirió una nueva legitimidad, incluso si el gobierno de los Estados Unidos sigue poniéndose al día siete años después.


El destino quiso que Charlotte y sus devotos padres tuvieran la suerte de recibir un consejo clarividente de un héroe desconocido. Sin la voluntad de un médico "conservador" confeso de recomendar a Charlotte cannabis con alto CBD/bajo THC, podríamos estar viviendo en un ambiente de cannabis medicinal mucho más hostil.


Ese médico es Alan Shackelford, MD.


La formación de un médico


El camino de Shackelford para convertirse en el médico de Charlotte comenzó cuando era un joven estudiante universitario, cuando eligió estudiar en la Universidad de Heidelberg en Alemania porque le permitía satisfacer su interés tanto en la investigación científica como en la práctica de la medicina.


"Estuve involucrado en muchas investigaciones en la Universidad de Heidelberg", explicó el Dr. Shackelford. "Estudiamos la respuesta inmune del sistema urológico, tanto del riñón como de la vejiga y la uretra, e hicimos estudios en animales, estudios preclínicos así como estudios clínicos, y publiqué o fui co-autor de unos cinco trabajos mientras estaba en la escuela de medicina".

Tenía la obligación con esta pequeña niña y su familia de hacer lo que pudiera y utilizar los conocimientos que había acumulado, incluyendo el conocimiento de esta planta con alto contenido de CBD.

A su regreso a los Estados Unidos, el joven Shackelford estudió las consecuencias inmunológicas de la manipulación de los lípidos en la dieta como becario de investigación en ciencias de la nutrición en la Facultad de Medicina de Harvard, donde también investigó la influencia del comportamiento en el desarrollo de la enfermedad y su progresión, cura o tratamiento.


Cuando se le preguntó si incluso entonces Shackelford tenía una visión más holística de la medicina, insistió en que seguía siendo fiel a sus antecedentes más tradicionales.


"Todavía era bastante conservador, pero sabía que había otras formas de enfocar las cosas aparte del enfoque estándar de los libros de texto. Así que, tenía una mente abierta, y siempre buscaba mejores formas de hacer las cosas para tratar la enfermedad. Y siempre habrá mejores formas de hacer las cosas, y nuevas e innovadoras formas de tratar las enfermedades que mejoren lo que ya estábamos haciendo".


Después de terminar su tercera beca en Boston, el Dr. Shackelford se mudó a Denver, Colorado, donde trabajó en medicina ocupacional. El uso medicinal del cannabis aún no era legal en el Estado Centenario, y no era algo con lo que estuviera familiarizado terapéuticamente.


"Hubo informes apócrifos de información anecdótica de que era potencialmente beneficioso para estimular el apetito o para el dolor o la supresión de las náuseas. Pero no estaba realmente en el radar", admite.


Con el nuevo milenio, Colorado se convirtió en el séptimo estado en aprobar un proyecto de ley sobre la marihuana medicinal, y después de un lento comienzo los primeros pacientes comenzaron a pasar por la puerta de Shackelford.


"La gente comenzó a solicitarlo. Empezaron a acercarse a sus médicos y a decir que querían probarlo. Entonces uno de mis pacientes dijo, 'Hey, quiero hacerlo. Quiero ver si ayuda". Así que estaba intrigado, pero también reacio porque, de nuevo, busqué en la literatura y no encontré casi nada".


Cuando su primer paciente se las arregló para dejar los opiáceos, el interés de Shackelford se despertó. Pero le sorprendió la falta general de literatura médica que apoyara el uso del cannabis medicinal en los pacientes. Siempre el investigador, Shackelford hizo su negocio para buscar cualquier investigación científica que existiera en ese momento.


Las estrellas se alinean para Charlotte


"Poco antes de que Paige Figi llamara, había leído un artículo ["Administración crónica de Cannabidiol a voluntarios sanos y pacientes epilépticos"] que el profesor Mechoulam había publicado en 1980. Así que cuando supe que Charlotte estaba teniendo trescientos grandes ataques mortales, por supuesto pensé en ese artículo, que era muy claro que el CBD era beneficioso para reducir los ataques en siete de los ocho sujetos".

En 2012, las cepas de CBD se consideraban generalmente como un inconveniente para los drogadictos, en lugar de una mina de oro terapéutica.

"Así que, de nuevo, por casualidad", recuerda Shackelford, "había oído que había una planta de CBD muy alta, baja o baja en THC disponible en Colorado. Y esa era otra de esas piezas del rompecabezas. Se unieron en el momento y lugar adecuados. Tenía la obligación con esta niña y su familia de hacer lo que pudiera y utilizar el conocimiento que había acumulado, incluyendo el conocimiento de esta planta de alto CBD y haber leído el artículo de Raphi Mechoulam".


"Fue muy impreciso", admite Shackelford. "Dije, queremos tres miligramos por kilo de peso corporal o alrededor de un miligramo y medio por libra, pero no teníamos forma de medir la cantidad de CBD en el extracto... Paige se llevó [el cannabis rico en CBD] a Colorado Springs. Fue extraída en un aceite, y se la dio a Charlotte con el cese de sus convulsiones durante una semana entera... Charlotte continuó teniendo convulsiones aquí y allá, pero tenía 300 por semana y en esa primera semana no tuvo ninguna. Y eso fue absolutamente notable. Dicho esto, es increíblemente importante".


Los obstáculos de la investigación en los EE.UU.


Cuando el Dr. Sanjay Gupta entrevistó a Shackelford para el documental de la CNN, ya estaba explorando la posibilidad de investigar los efectos anticonvulsivos del cannabis en Israel, habiéndose reunido con el profesor Mechoulam y con el jefe del Programa de Cannabis Medicinal de Israel. Pero cuando CNN transmitió "Weed" en 2013, el médico sabía sin duda alguna la dirección que debía tomar su investigación.


"Me inundaron las llamadas telefónicas de gente de todo el mundo que tenía hijos que sufrían igual que Charlotte", recuerda Shackelford. "Por supuesto, es traumático para el niño, pero el impacto en la familia es también significativo y trágico en muchos casos. Muchas de estas personas estaban muy desesperadas por conseguir ayuda para sus hijos. Y eso me impulsó con aún más urgencia a querer investigarlo, perfeccionarlo y ponerlo a disposición de los niños en todas partes."


Pero Shackelford, como muchos otros investigadores de cannabinoides, encontró sus propuestas bloqueadas por el sesgo institucional contra la financiación de la investigación del uso médico de la planta. Con la investigación orientada a la terapia del cannabis generalmente frustrada en los Estados Unidos, Shackelford decidió que su mejor opción era Israel si quería investigar el potencial médico del cannabis.


"Israel se mostró muy abierto y desde finales del decenio de 1960 y principios del decenio de 1970 se mostró muy abierto a la investigación sobre la cannabis", dice Shackelford. "Todavía hay que pasar por aros para investigar en Israel, pero esos aros ni siquiera existen aquí en los EE.UU., o ahora existen de alguna manera, pero en ese momento, era imposible tratar de hacerlo. Israel era claramente el lugar al que tenía que ir para poder hacer los estudios que creía necesarios para comprender mejor la cannabis y crear medicinas mucho más eficaces que fueran realmente más médicas que recreativas. Y eso sigue siendo cierto".


Mirando al mercado médico


Ocho años después de que Paige Figi extrajera el aceite de CBD de su hija Charlotte de las flores ricas en CBD que el Dr. Shackelford había encontrado, el mundo está ahora inundado de productos de CBD, incluyendo Charlotte's Web, llamado así por la pequeña Charlotte.


Y sin embargo, para los médicos, hacer recomendaciones médicas de cannabis todavía no garantiza que sus pacientes puedan obtener productos de cannabis de calidad y estandarizados, algo que sigue siendo una gran frustración para el Dr. Shackelford.

"El descubrimiento del cannabis como opción de tratamiento me ha dado mucha más esperanza y confianza en que los problemas terapéuticos que nos aquejan a todos pueden tener una solución diferente". - Alan Shackelford, MD

Esto lo ha llevado a lanzar Shackelford Pharma, una compañía incorporada en Canadá, pero la mayoría de las investigaciones se realizan en Israel. "Yo era un poco reacio a prestar mi nombre, porque no quería que se tratara de mí", admite. "Quiero que esta empresa sea sobre los pacientes que se van a beneficiar del trabajo que hacemos. Pero fui rechazado. Shackelford Pharma está ahora en funcionamiento, y va a lograr todo tipo de objetivos de los que hemos estado hablando durante todos estos años.


"Quiero investigar el dolor neurológico en cosas como la neuralgia del trigémino y el dolor neuropático. El dolor, en general, es extraordinariamente interesante, y no tenemos grandes tratamientos para el dolor que sean seguros y fiables. Podemos verlo por la crisis de los opiáceos, así como por los problemas relacionados con los antiinflamatorios no esteroideos, donde más de 100.000 estadounidenses, en su mayoría ancianos, son hospitalizados cada año para el tratamiento de los efectos secundarios. Así que las medicinas que pensamos que son bastante benignas en realidad no lo son, y si podemos mejorar eso - sólo el tratamiento del dolor con cannabis como un tratamiento efectivo y muy seguro - habremos hecho mejoras dramáticas. Bueno, estamos viendo todo eso".


Se podría suponer a partir de la palabra "pharma" que Shackelford investigará las aplicaciones clínicas de los cannabinoides de una sola molécula o sintéticos, pero no se ignorará la planta entera de cannabis. Su objetivo es crear tratamientos mucho más eficaces para la epilepsia, el dolor y otras condiciones, evaluando cuidadosamente el papel de los cannabinoides específicos, así como las variedades de plantas enteras.


"Podremos observar toda la planta y los cannabinoides individuales aislados porque tienen un beneficio en sí mismos", dijo Shackelford, y añadió: "No vamos a abandonar toda la planta de ninguna manera. Es extremadamente interesante y creo que es un momento muy emocionante".


Con el Cannabis viene la esperanza


El Dr. Shackelford tampoco ha abandonado a sus pacientes de su práctica en Denver, a los que sigue aconsejando.


"El descubrimiento del cannabis como una opción de tratamiento", dice Shackelford, "no una alternativa sino como una opción de tratamiento, ahora me ha dado mucha más esperanza y confianza en que los verdaderos problemas difíciles, los problemas terapéuticos que nos aquejan a todos, pueden tener una solución diferente, algo a lo que realmente podemos recurrir. Por lo tanto, me he vuelto mucho más esperanzado sobre el futuro de la medicina, pero también más esperanzado como persona.


"A nivel personal es increíblemente satisfactorio ver a alguien florecer, ver a alguien volver a trabajar y mantener a sus familias... Todas esas cosas son tan increíblemente y profundamente conmovedoras para mí que siento que he marcado la diferencia. Y creo que una de las cosas más grandes que cualquiera de nosotros como humanos, pero ciertamente como médicos, puede esperar es hacer una diferencia en la vida de las personas. Me siento extremadamente humilde y agradecido de pensar que tal vez mi apertura, o al menos la falta de reticencia a explorar esta opción, ha hecho del mundo un lugar mejor. Eso es bastante genial".


En memoria de Charlotte Figi, que sucumbió al COVID-19.


La entrevista completa con el Dr. Alan Shackelford está disponible en el podcast Cannabis Voices.

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