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LA MEDICINA DEL DR. MIKURIYA

El médico estadounidense pionero que redescubrió la olvidada historia médica del cannabis



Tod Hiro Mikuriya era un hombre con una misión. En una época en la que el uso terapéutico de la marihuana había sido abandonado en Estados Unidos, Mikuriya redescubrió la literatura médica olvidada y la puso en conocimiento de médicos y científicos. El alto y apuesto psiquiatra trató de remediar una injusticia histórica luchando por devolver al cannabis el lugar que le corresponde en la farmacopea occidental. Casi sin ayuda, mantuvo vivo el tema mientras muy pocos estadounidenses -incluso los fumadores de cannabis- conocían la historia medicinal de la marihuana.


Nacido en 1933 y criado en una pequeña granja del este de Pensilvania por su madre alemana y su padre japonés, Mikuriya experimentó de niño un doble fanatismo durante la Segunda Guerra Mundial. Aunque su padre, converso al cristianismo, trabajaba en una planta de defensa, los Mikuriya recibieron la visita del FBI y fueron amenazados con el confinamiento en un campo de internamiento. "A mi hermana y a mí nos dispararon, nos golpearon, nos escupieron, nos insultaron. Los niños del lugar nos perseguían como una jauría de perros", recuerda Mikuriya. "Me di cuenta de que a la gente se le puede lavar el cerebro y entrenar para el odio. Lo mismo se ha hecho con la marihuana y los consumidores de marihuana. Aprendí a defenderme".


Mikuriya se licenció en medicina en la Universidad de Temple, en Filadelfia. Su interés por la marihuana se despertó cuando leyó un capítulo no asignado de un libro de texto de farmacología, que incluía una breve referencia a las cualidades curativas del cannabis. Como lector voraz, buscó en la biblioteca de Temple más información sobre la hierba. Durante un descanso entre semestres en el verano de 1959, viajó a México y compró una pequeña cantidad de mota a un traficante callejero. Fumó su primer porro después de ver a su guía dar unas cuantas caladas "sólo para ver que no era veneno", como explicó Mikuriya más tarde.


MIKURIYA EN MARRUECOS


En agosto de 1966, Mikuriya viajó al norte de África para investigar lo que resultaron ser afirmaciones espurias sobre la locura inducida por el kif. (El Dr. Mikuriya escribió artículos para varias revistas académicas sobre las comunidades tradicionales de fumadores de kif en las escarpadas montañas del Rif en Marruecos. "Nunca habían visto a ningún occidental allí", informó Mikuriya. Compartió pipas de kif con los miembros de las tribus bereberes, que habían resistido los intentos anteriores del gobierno colonial francés de acabar con el consumo de cannabis. Mikuriya cenó con el jefe de la policía local, que declaró: "Mi política es que, si es menos de dos kilos, es para su uso personal".


Mikuriya compartía pipas de kif con los miembros de las tribus bereberes, que habían resistido los intentos del gobierno colonial francés de erradicar el consumo de cannabis.

Después de visitar Marruecos, el Dr. Mikuriya volvió a su trabajo como director del Centro de Tratamiento de la Drogadicción del Instituto Neuropsiquiátrico de Nueva Jersey, un centro de desintoxicación para adictos a la heroína y los barbitúricos, en Princeton. Fumador ocasional de cannabis, Mikuriya nunca había ingerido un preparado oral de cáñamo indio, así que cuando surgió la oportunidad se ofreció como voluntario para un experimento dirigido por el investigador Carl C. Pfeiffer, con sede en Princeton. Conectado a varios instrumentos en el laboratorio de Pfeiffer, Mikuriya recibió extractos de hachís en dosis bajas, medias y altas. En cada sesión se controlaron sus ondas cerebrales, su presión arterial y su pulso. Más tarde, Mikuriya se enteró de que Pfeiffer había sido contratado en secreto por la CIA para realizar experimentos de control mental con LSD y otras drogas psicoactivas.


Las respetuosas relaciones de Mikuriya con Pfeiffer y otros científicos de Princeton con buenos contactos en el campo de las drogas le ayudaron a allanar el camino para su siguiente trabajo. En julio de 1967, Mikuriya fue contratado por el Instituto Nacional de Salud Mental (NIMH) para dirigir su programa de investigación sobre la marihuana. En aquel momento era bastante idealista y pensaba que todo lo que tenía que hacer para reformar la política del gobierno era presentar un argumento justo y racional a favor de la marihuana como medicina segura y eficaz.


EN EL NIMH


Mientras trabajaba en el NIMH, el Dr. Mikuriya emprendió un estudio exhaustivo de todos los informes científicos y médicos sobre el cannabis archivados en la Biblioteca Nacional de Medicina. Descubrió una copia largamente ignorada del estudio seminal de 1838 sobre el cáñamo indio realizado por Sir William O'Shaughnessy, el médico irlandés que introdujo la "gunjah" en la medicina occidental. Mikuriya encontró varios documentos que confirmaban los hallazgos de O'Shaughnessy e informaban de varios usos adicionales del cannabis. Revisó 3.281 páginas -los nueve volúmenes- del Informe de la Comisión de Medicamentos de Cáñamo de la India de 1893-94, que indicaba que el cannabis se había utilizado como sustancia terapéutica en el subcontinente indio durante milenios. Mikuriya se enteró de que las tinturas de cannabis se prescribían comúnmente para una amplia gama de enfermedades en Estados Unidos, Gran Bretaña y Francia durante el siglo XIX. Sin embargo, desde que el gobierno estadounidense ilegalizó la marihuana en 1937, la clase médica norteamericana había olvidado lo que se sabía sobre los valiosos atributos terapéuticos de la hierba.


Mikuriya pronto se vio envuelto en arenas movedizas burocráticas en el NIMH, que autorizó una investigación que sólo buscaba justificar la prohibición total del cannabis. "El gobierno quería que se descubrieran cosas malas sobre la marihuana", declaró Mikuriya, "y yo no las encontré". Lejos de la oficina, fumaba canabis con varios empleados del NIMH, que simpatizaban con las opiniones de Mikuriya. Pero pocos tenían la temeridad de arriesgar sus carreras por ofender a la Oficina Federal de Narcóticos. "También había que preocuparse por los tipos antediluvianos del Congreso que tenían en su poder golpearnos con fuerza donde más nos dolía: justo en nuestra asignación", explicó Mikuriya, que vio que el juego estaba amañado. Cada propuesta de subvención relacionada con la marihuana era examinada por una serie de comités remilgados y políticamente correctos que se atenían a una "ética de la inofensividad". La investigación terapéutica no estaba en la agenda.


Mikuriya elaboró un detallado documento de posición sobre la marihuana en el que pedía importantes cambios de política. Hizo hincapié en que el cannabis no era una droga peligrosa e instó al gobierno estadounidense a investigar a fondo sus versátiles propiedades medicinales. Pero los superiores de Mikuriya en el NIMH estaban menos interesados en las aplicaciones terapéuticas de la marihuana que en su impacto en los jóvenes díscolos de los años sesenta. Fue enviado al norte de California en una operación encubierta. "El NIMH me asignó la tarea de espiar las comunas hippies para averiguar qué influencia tenía la marihuana en esta subcultura. Mis colegas consideraban estas comunas como el posible fin de la civilización", dijo Mikuriya, quien añadió: "Si crees que una comuna hippie es extraña, deberías trabajar para el gobierno federal. Los hippies preguntan: '¿Cuál es tu signo [astrológico]? En el gobierno, preguntan: '¿Cuál es tu nivel de GS [servicio gubernamental]?


VOLVERSE NATIVO


Mikuriya se dio cuenta de que, en lo que respecta al cannabis, tenía más en común con los rebeldes de los porros que visitó en el norte de California que con los "burócratas reprimidos" que le informaron cuando volvió de la Costa Oeste. Los camisas del NIMH "parecían obsesionados con la imagen de las chicas hippies sin sujetador", recordó Mikuriya. Tras menos de cuatro meses en el vientre de la bestia, Mikuriya se volvió nativo, por así decirlo, y dimitió del NIMH.


Mikuriya llevaba sobre sus hombros un incipiente movimiento social que se convertiría en una amplia revuelta populista contra la medicina convencional y la autoridad extra constitucional.

No mucho después de desertar del NIMH, Mikuriya fue contactado por el Dr. Van Sim, director médico del programa secreto de investigación de guerra química del Ejército de los Estados Unidos en el Arsenal de Edgewood durante los últimos años de la década de 1950 y 1960. Sim dijo que quería conseguir la desclasificación de las investigaciones del ejército sobre el THC debido a las propiedades médicamente útiles que el Cuerpo Químico había descubierto inadvertidamente. Mientras buscaban un antídoto para el gas nervioso, el equipo de Edgewood había tropezado con las poderosas propiedades anticonvulsivas de la marihuana. Sim concluyó que el cannabis "es probablemente el antiepiléptico más potente conocido por la medicina". Pero los estudios del ejército nunca fueron desclasificados debido a la inercia burocrática y al clima oficial hostil hacia la marihuana.


Mikuriya se trasladó a Berkeley, California, y empezó a ejercer como psiquiatra. En marzo de 1968, participó en una mesa redonda, "Problemas actuales del abuso de drogas", organizada por la Asociación Médica de California. Ofreció una visión general de la historia medicinal del cannabis, citando ejemplos de la antigua China, la India, Grecia y el mundo musulmán, junto con estudios científicos recientes realizados fuera de los Estados Unidos, que descubrieron que el THC controlaba los ataques epilépticos en los niños con mayor eficacia que los productos farmacéuticos aprobados (que tenían graves efectos secundarios). "Dado que el cannabis no genera dependencia física, se consideró que era superior a los opiáceos para una serie de fines terapéuticos", afirmó. Mikuriya también señaló resultados favorables en el tratamiento de la abstinencia de la adicción a los opiáceos y el alcoholismo con cannabis.


REDUCCIÓN DE DAÑOS


Mikuriya, uno de los primeros defensores de lo que se conocería como "reducción de daños", defendía el uso de la marihuana no letal y no adictiva como sustituto de la heroína o el alcohol. En 1970, publicó un informe en Medical Times sobre una paciente que se desintoxicó del alcohol fumando cannabis. Tras la relegalización de la marihuana medicinal en California, Mikuriya trató a cientos de pacientes alcohólicos que recuperaron su vida tras pasarse al cannabis. En general, descubrió que un aumento del consumo de marihuana se correlacionaba con una reducción del consumo de alcohol. Para Mikuriya, la marihuana no era una droga de entrada a la adicción, sino una droga de salida.


Mikuriya, por su parte, había recopilado una bibliografía definitiva de escritos académicos sobre todos los aspectos del cannabis. Los artículos más importantes se incluyeron en Marihuana: Medical Papers, una antología innovadora editada por Mikuriya, que escribió en la introducción: "A la luz de ventajas como la mínima toxicidad, la ausencia de acumulación de tolerancia, la ausencia de dependencia física y las mínimas alteraciones autonómicas, está indicada una investigación clínica importante e inmediata de los preparados de cannabis para el tratamiento del dolor, las enfermedades neurológicas crónicas, los trastornos convulsivos, las migrañas, la anorexia, las enfermedades mentales y las infecciones bacterianas". Se pretendía que fuera un libro de texto del tipo "todo lo que nunca se aprendió en la facultad de medicina" para los compañeros médicos.


La publicación del compendio de Mikuriya en 1973 marcó el inicio del renacimiento moderno del cannabis medicinal. Durante varios años, llevaría sobre sus hombros un incipiente movimiento social que posteriormente se convirtió en una revuelta populista generalizada contra la medicina convencional y la autoridad extra constitucional.


Martin A. Lee es el autor de Smoke Signals: A Social History of Marijuana - Medical, Recreational and Scientific.

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