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PSICODÉLICOS PARA EL TRASTORNO OBSESIVO-COMPULSIVO


¿Por qué la psilocibina es útil para tratar los trastornos del estado de ánimo? ¿Es la droga por sí sola la que actúa en el cerebro, o es la experiencia subjetiva engendrada por el extracto del hongo mágico?


La última oleada de investigación sobre psicodélicos ha dado lugar a muchos avances significativos en un corto espacio de tiempo. Sin embargo, este complejo y misterioso campo sigue siendo relativamente incipiente, con una serie de temas clave que aún no se comprenden bien. Entre ellos, tal vez ninguna cuestión sea más central -ni de mayor interés para las empresas farmacéuticas modernas- que la del valor terapéutico de la experiencia psicodélica.


¿Qué tienen los psicodélicos que parecen ser tan útiles para ayudar a tratar la depresión, la adicción y otros trastornos mentales? ¿Es la droga por sí sola, que actúa fisiológicamente en el cerebro, o es la respuesta subjetiva vivida que genera la droga?

Una nueva investigación sobre el tratamiento del trastorno obsesivo-compulsivo (TOC) con psilocibina, el ingrediente activo de las setas mágicas, puede ayudar a desvelar este enigma.


DIFÍCIL DE DEJAR IR


Actualmente, hay tres estudios que investigan el uso de la psilocibina para reducir los síntomas del TOC, una afección que hasta la fecha ha recibido relativamente poca atención en la investigación psicodélica. Aunque los estudios emplean diferentes protocolos de tratamiento, sus pruebas combinadas podrían resultar fundamentales para ayudar a los investigadores a comprender mejor el mecanismo terapéutico de las drogas psicodélicas.

¿Es la droga por sí sola, que actúa fisiológicamente en el cerebro, o es la respuesta vivida y subjetiva engendrada por la droga lo que hace que los psicodélicos sean tan útiles para tratar los trastornos mentales?

Esto se debe a que el TOC se caracteriza generalmente por la incapacidad de ceder o liberar el control, exactamente lo que exige una experiencia psicodélica completa. "La gente con TOC está tratando de controlar su experiencia de una manera que se vuelve muy, muy contraproducente, y muy dolorosa", dice Adam Strauss, un comediante de Nueva York que usó psicodélicos para superar el TOC. "El TOC es realmente un trastorno de control".


Strauss relató su experiencia en el premiado espectáculo escénico unipersonal The Mushroom Cure. "Para mí", explica, "la experiencia de rendirme, de no intentar cambiar mi experiencia interna, de no intentar deshacerme de los pensamientos, de no intentar deshacerme de las sensaciones, parece el factor clave de la curación psicodélica. Es esa experiencia subjetiva de dejar ir, rendirse y permitir".


Aunque Strauss experimentó con dosis bajas y moderadas y obtuvo algunos beneficios, descubrió que las dosis más altas, en particular las de hongos de psilocibina, eran las más eficaces para enseñarle a "dejarse llevar" y, por lo tanto, ofrecían el mayor valor terapéutico. "Me resulta difícil imaginar tener los resultados que he tenido sin esas experiencias que parecen tan esenciales", dijo.


UN ESTUDIO PIONERO


Strauss tuvo por primera vez la idea de tratar su TOC con psicodélicos a partir de un estudio pionero publicado en 2006 en el Journal of Clinical Psychiatry. A nueve pacientes se les administró psilocibina hasta cuatro veces a cada uno, en dosis que iban desde "muy bajas" hasta "francamente alucinógenas". Los nueve no sólo mostraron una mejora inmediata de los síntomas del TOC tras al menos una de las sesiones de prueba, sino que también se demostró que la droga era segura y bien tolerada. (Curiosamente, y en contra de la experiencia posterior de Strauss, los investigadores no encontraron que el tamaño de la dosis tuviera un efecto significativo en los resultados).


A día de hoy, ese estudio es el único de la era moderna que investiga el uso de la psilocibina para tratar el TOC. Pero en los próximos dos años se le unirán al menos tres más. Uno de ellos está dirigido por el profesor de psiquiatría de la Universidad de Arizona Francisco Moreno, el mismo investigador que dirigió el innovador y ahora muy citado estudio de 2006.


Iniciado en octubre de 2017, el nuevo estudio de Moreno -esta vez con 15 sujetos- ha estado en suspenso desde principios de 2020 debido a la pandemia de coronavirus. Pero debería reanudarse pronto, informó Moreno en un correo electrónico. "Tenemos personas que están listas para ir y mi esperanza es que comenzaremos a dosificar esta primavera si las restricciones de COVID coinciden con nuestros requisitos institucionales y nuestra capacidad de hacer esto consistente con los ajustes habituales y la presencia de dos cuidadores en la habitación durante largos períodos de tiempo", escribió.


Para obtener una mayor comprensión de cómo los cambios fisiológicos en el cerebro y la experiencia psicodélica subjetiva pueden estar asociados con el beneficio terapéutico para el TOC después de dosis bajas y altas de psilocibina, el equipo de Moreno analizará tanto los escaneos cerebrales como las respuestas de los pacientes a una variedad de cuestionarios estandarizados, incluyendo la Escala de Calificación de Estados Alterados de Conciencia de 5 dimensiones y el Cuestionario de Experiencia Mística.


Esto debería permitir a los investigadores determinar si las mejoras en los síntomas del TOC observadas hasta seis meses después de la última dosis están más relacionadas con la experiencia de los pacientes con el fármaco o con aspectos específicos de la actividad cerebral tras el tratamiento. El estudio debería estar terminado a finales de 2021, dijo Moreno.


TERAPIA DE DOSIS ALTAS


Mientras tanto, al otro lado del país, en la Universidad de Yale se está llevando a cabo un segundo estudio de mayor envergadura con 30 participantes, y no muy lejos. El investigador principal, Benjamin Kelmendi, profesor adjunto de psiquiatría, dijo que el estudio ya se ha reanudado después de una pausa de nueve meses para el COVID y ahora está inscribiendo sujetos, con una fecha de finalización prevista para principios de 2022.


Al igual que el estudio de Moreno, el de Kelmendi medirá los efectos de la psilocibina -en este caso sólo una dosis alta- en términos objetivos y subjetivos, y luego comparará esos efectos con los resultados clínicos del TOC. Esto permitirá a los investigadores determinar si, en toda la población del estudio, el grado de mejora se predice con mayor precisión por los cambios en la conectividad cerebral medidos por la IRMf, o por la experiencia subjetiva auto-declarada.

La experiencia de dejarse llevar y rendirse parece ser el factor clave en la curación psicodélica.

Otro aspecto en el que los dos estudios se parecen (y se diferencian de la mayoría de los otros estudios recientes y en curso que investigan los psicodélicos como tratamiento de trastornos mentales como la adicción y la depresión) es que no incluirán ninguna forma de terapia de conversación. En cambio, como en el primer estudio piloto de Moreno, cualquier efecto beneficioso será directamente atribuible a la farmacología de la droga y a los cambios que provoca en el cerebro, a la experiencia psicodélica que precipita o a alguna combinación de ambas.


Este no es el caso del tercer estudio simultáneo sobre la psilocibina y el TOC, dirigido por el renombrado investigador psicodélico David Nutt, del Centro de Investigación Psicodélica del Imperial College de Londres. El nuevo estudio de Nutt emparejará una dosis moderada de psilocibina - lo suficientemente baja como para que no se espere que provoque una experiencia psicodélica tradicional - con una forma de terapia conversacional ampliamente utilizada para el TOC llamada Terapia de Aceptación y Compromiso. Esta terapia no tendrá lugar bajo la influencia de la droga, sino después de que sus efectos más directos hayan desaparecido, durante la "integración" del tratamiento, dijo Nutt en un correo electrónico.


UN GRAN DESAFÍO


En una charla online en la que se habló del nuevo estudio el pasado mes de mayo, Nutt reconoció que, basándose en los resultados de su anterior investigación sobre el tratamiento de la depresión con psilocibina, esperaría que dosis más altas y psicodélicas fuesen más efectivas para tratar el TOC - con la experiencia subjetiva jugando al menos un papel parcial.


"Es un gran reto realizar el viaje, o algo que nunca has hecho antes, y posiblemente ir a un lugar que podría ser muy oscuro y desagradable, pero las personas deprimidas han aceptado hacerlo", dijo Nutt en la charla. "A menudo se han mostrado muy ansiosos al respecto, pero cuando lo han hecho, normalmente han vuelto y han dicho: 'Vaya, ha sido duro, pero me alegro de haberlo hecho'".


No obstante, Nutt y sus colaboradores decidieron no ofrecer una dosis alta esta vez tras determinar desde el principio que los miembros de la población de pacientes con TOC no estaban interesados. "Dejaron claro que no aceptarían una dosis 'completa'", confirmó Nutt en un correo electrónico


Por ello, el equipo de investigación se decantó por un modelo de tratamiento ligeramente diferente, en el que los sujetos "seguirán teniendo el control" durante todo el proceso. Lo ideal es que la droga también les prepare para ser más receptivos a la terapia dirigida inmediatamente después, dijo Nutt en el vídeo: "Lo llamamos psicoterapia potenciada por los psicodélicos".


El reclutamiento para el estudio completo comienza en abril de 2021.


ACEPTACIÓN Y RENDICIÓN


Adam Strauss cree que su propia curación fue posible gracias a las dosis más altas y a las poderosas experiencias subjetivas, pero sigue viendo el potencial de un valor terapéutico significativo en dosis moderadas combinadas con la Terapia de Aceptación y Compromiso. La terapia de aceptación y compromiso es una forma de terapia cognitiva conductual a la que se sometió durante años, sin mucho éxito, hasta que combinó su conocimiento de los principios clave con el uso autodirigido de psicodélicos.


"En realidad no fui capaz de hacer ese tipo de aceptación y rendición hasta que empecé a usar psicodélicos", dijo. "Muchas de mis experiencias clave con los psicodélicos fueron, básicamente, hacer estas técnicas de ACT mientras me drogaba".


Aunque se espera que la dosis más pequeña del estudio del Imperial College no produzca una experiencia psicodélica completa en los pacientes, los investigadores seguirán midiendo las respuestas subjetivas a la psilocibina mediante cuestionarios, lo que les permitirá correlacionar el efecto percibido con el beneficio terapéutico.


Pero más allá de los hallazgos específicos de un solo estudio, el examen de los tres estudios en conjunto podría aportar la mayor información sobre el tratamiento del TOC con psicodélicos y la cuestión más amplia del valor terapéutico del "viaje". ¿Son las experiencias de alta dosis o de alto efecto que implican "dejarse llevar" realmente mejores para tratar el TOC a largo plazo? ¿O un viaje moderado y controlado, seguido de una terapia de conversación, es igual o más eficaz?


Dado que las empresas farmacéuticas ya están obsesionadas con la posibilidad de desarrollar psicodélicos sin viajes (o al menos sin malos viajes), la cuestión es más que académica. Para bien o para mal, tiene importantes implicaciones para los incipientes esfuerzos por comercializar y medicalizar las drogas psicodélicas. Si estos tres estudios se desarrollan como está previsto, dentro de un año más o menos podremos tener una idea más clara de si la experiencia psicodélica será vista como una característica o como un error por la clase médica.


Nate Seltenrich, periodista científico independiente afincado en el área de la bahía de San Francisco, cubre un amplio abanico de temas, como la salud medioambiental, la neurociencia y la farmacología.

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